Salud

Por qué la solución que algunos gobiernos esperan para combatir el coronavirus podría no ser tan eficaz

Algunos líderes políticos claman por un posible avance en la lucha contra COVID-19: análisis de sangre con pinchazos simples o hisopos nasales que pueden determinar en cuestión de minutos si alguien tiene o ha tenido previamente el virus. Las pruebas podrían revelar el verdadero alcance del brote y ayudar a separar a los sanos de los enfermos. Pero algunos científicos han desafiado su precisión.

Las esperanzas dependen de dos tipos de pruebas rápidaspruebas de antígeno que usan un hisopo de nariz o garganta para buscar el virus, y pruebas de anticuerpos que buscan en la sangre evidencia de que alguien tuvo el virus y se recuperó. Las pruebas son escasas y algunas de ellas no son confiables.

El mercado se ha vuelto completamente loco”, dijo el ministro de Salud español, Salvador Illa, lamentando la falta de máscaras faciales, equipo de protección personal y pruebas rápidas, “porque todos quieren estos productos y quieren los buenos”. El gobierno español devolvió 9,000 pruebas rápidas de antígeno que se consideraron poco confiables a un fabricante que, según el gobierno chino, no tenía licencia para venderlas.

El primer ministro británico, Boris Johnson llamó esta semana a las pruebas rápidas un “cambio de juego” y dijo que su gobierno había ordenado 3,5 millones de ellas. El Reino Unido espera que las pruebas permitan a las personas que han tenido COVID-19 y se hayan recuperado volver a trabajar, sabiendo que son inmunes, al menos por ahora. Eso podría aliviar el bloqueo económico del país y recuperar a los trabajadores de la salud que están en cuarentena por temor a que puedan tener el virus.

Muchos científicos han sido cautelosos, diciendo que no está claro si las pruebas rápidas proporcionan resultados precisos.

En los últimos meses, gran parte de las pruebas han involucrado a médicos que pegan algo similar a un hisopo largo de algodón en la nariz o la garganta de un paciente para recuperar células que contienen virus vivos. Los científicos de laboratorio extraen material genético del virus y hacen miles de millones de copias para obtener suficiente para que las computadoras detecten el error. Los resultados a veces tardan varios días.

Las pruebas rápidas de antígeno tienen hisopos más cortos que los pacientes pueden usar para recolectar muestras. Son similares a las pruebas rápidas de gripe, que pueden producir resultados en menos de 15 minutos. Se centran en los antígenos, partes de la superficie de los virus que provocan que el cuerpo de una persona infectada comience a producir anticuerpos.

Las autoridades sanitarias de ChinaEstados Unidos y otros países han ofrecido pocos detalles sobre las tasas de resultados falsos positivos y falsos negativos en cualquier prueba de coronavirus. Los expertos temen que las pruebas rápidas puedan ser significativamente menos confiables que el método que consume más tiempo.

Personal médico almacena kits de prueba en un sitio de prueba de detección de coronavirus para empleados del UW Medical Center Northwest en Seattle, Washington, uno de los focos de infección de los Estados Unidos (Reuters)

Personal médico almacena kits de prueba en un sitio de prueba de detección de coronavirus para empleados del UW Medical Center Northwest en Seattle, Washington, uno de los focos de infección de los Estados Unidos (Reuters)

La menor precisión ha sido motivo de preocupación con las pruebas rápidas de gripe. Científicos españoles dijeron que las pruebas rápidas para el coronavirus que revisaron tenían menos del 30% de precisión. Las pruebas de laboratorio más establecidas fueron aproximadamente 84% precisas.

Esos resultados “evitarían su introducción de rutina”, según un informe de la Sociedad Española de Enfermedades Infecciosas y Microbiología Clínica que activó las alarmas en España y estimuló el rechazo del gobierno a las 9,000 pruebas de antígeno. Preguntas similares giran en torno a nuevas pruebas de anticuerpos con muestras de sangre. Algunas versiones se han descrito como pruebas de punción digital que pueden proporcionar información importante en minutos.

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